I was born black and female.

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Née le 19 mai 1930 à Chicago, Lorraine Hansberry est une femme de lettres américaine, engagée dans la lutte des Noirs pour l’égalité et les droits de l’Homme, ainsi que fervente défenseure de la liberté sexuelle. Une femme qui a toujours refusée de n’être vu qu’en fonction de ses origines ou de son genre. Elle meurt à 34 ans, à la suite d’un cancer.

What happens to a dream deferred? Does it dry up like a raisin in the sun? Harlem, de Langston Hughes

Son œuvre principale, A Raisin in the Sun, est une célèbre pièce de théâtre jouée à Broadway, inspirée de sa propre expérience, à certains égards. L’histoire se déroule au cours des années 1950. Une famille pauvre afro-américaine, les Younger, vit dans un petit appartement d'un quartier sud de Chicago. La mère, Lena (veuve), reçoit un jour un chèque de 10 000 dollars, montant d'une assurance-vie que son époux avait contractée. Chacun fait alors des projets: la mère souhaite acquérir une maison dans un quartier résidentiel; son fils, Walter Lee, voudrait monter un commerce d'alcool; l'épouse de ce dernier, Ruth, y voit l'occasion de vivre plus décemment et d'élever convenablement leur fils; Beneatha, la jeune sœur de Walter Lee, pourrait ainsi entamer des études de médecine. Elle devient de ce fait la première auteure d’origine afro-américaine à porter son travail sur les planches du mythique lieu new yorkais. A 29 ans, elle devient la plus jeune dramaturge américaine à recevoir le New York Drama Critics Circle Award tandis que sa pièce se retrouve traduite dans près de 35 langues.

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La pièce est adaptée par la suite sur grand écran, avec Sydney Poitier au générique. En 1961, le film concourt  pour la Palme d’or à Cannes.

Une femme engagée donc, et ce, depuis son plus jeune âge, qui a fait de sa vie une lutte permanente, au point de devenir l’ennemi numéro 1 du FBI, qui voyait dans Raisin in the sun une arme dangereuse.

Il faut dire que Lorraine a toujours eu de qui tenir. Fille d’un courtier immobilier et d’une institutrice, la petite Lorraine a grandi dans un quartier bourgeois de Chicago, parmi un voisinage majoritairement blanc, n’appréciant que très moyennement la présence de cette famille. Grand soutien de l’Urban League et de la NAACP de Chicago, son père s’est présenté au Congrès en 1940. Les Hansberry ont également côtoyé des grands noms de l’époque, comme W.E.B Dubois et Paul Robeson (avec qui Lorraine travaillera quelques années plus tard pour le journal Freedom, à la fois comme réceptionniste, secrétaire et assistante éditoriale, en plus d’écrire des articles). Fun fact: Lorraine Hansberry est la marraine de la fille de Nina Simone, Lisa.

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I'm just tired of hearing about God all the time. What has He got to do with anything?... I'm not going to be immoral or commit crimes because I don't believe. I don't even think about that. I just get so tired of Him getting the credit for things the human race achieves through its own effort. Now, there simply is no God. There's only man. And it's he who makes miracles.

Son oncle, William Leo Hansberry, est à l’origine de la section d’études consacrée à culture africaine au sein du département histoire de l’université de Howard.

Même si la famille de Lorraine a les moyens de lui payer les meilleures études qui soient dans des établissements privés, la jeune fille suit sa scolarité dans des écoles publiques où la ségregation s’applique.

Pourtant mariée à l’écrivain Nemiroff, beaucoup de théories sur son homosexualité ne tardent pas à se faire connaitre au cours des années 80, grâce au travail d’universitaires. Ses correspondances ainsi que ses écrits personnels laissent en effet peu de place au doute. A cela s’ajoute son activisme en faveur de la cause homosexuelle et son ralliement au Daughters of Bilitis. Elle a par ailleurs contribué au journal The Ladder sous les initiales LHN. Mais l’époque n’est pas prête à recevoir de telles révélations. Sans véritable mouvement de la cause gay en 1965, son coming out ainsi que son divorce n’ont été que peu ébruités à l’époque. Il faudra attendre près de deux décenies pour réassembler toutes les pièces du puzzle.

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Her creative ability and her profound grasp of the deep social issues confronting the world today will remain an inspiration to generations yet unborn. Martin Luther King, Jr

Malgré un engagement fort, Lorraine Hansberry laisse peu à la postérité, à savoir, une pièce supplémentaire (qui se jouera le soir de sa mort), un film, ainsi qu’une émission de télévision consacré à l’esclavagisme (mais qui ne sera jamais diffusée) à cause de sa radicalité. Après sa mort, son ex-mari finira l’écriture de sa pièce les Blancs, une réponse à la pièce de Genet, les Nègres.